África pone en juego tres billetes a Río

2731490_full-lndCuando las ocho mejores selecciones de África se encuentren este fin de semana en Senegal para disputar la Copa Africana de Naciones Sub-23 de la CAF, con mucho más en juego que el título continental. Las ocho naciones se batirán además por un premio mucho mayor: tres pases para el Torneo Olímpico de Fútbol Masculino de Río de Janeiro.

Las dos finalistas y la ganadora del partido por el tercer puesto representarán al continente en los Juegos Olímpicos del año que viene, y una cosa está clara: África no enviará a un equipo novato a Río, pues los ocho contendientes en Senegal son expertos veteranos del certamen.

Aunque Nigeria ha ejercido una importante hegemonía en el fútbol juvenil africano, es Egipto la selección que ha acumulado más apariciones en los Juegos Olímpicos. LosFaraones se han batido por el oro olímpico en 11 ocasiones y se han clasificado para el certamen más veces que la gran mayoría de naciones del mundo. El país del norte de África, que jugará sus partidos en M’Bour, ha quedado encuadrado en el grupo de clasificación más difícil. Los egipcios se medirán con Argelia, Nigeria y Malí, una selección que está convirtiéndose en una de las grandes potencias del fútbol juvenil, hasta el punto de que eliminó a la defensora del título en la competición preliminar.

Otro equipo de ensueño
Nigeria, que en 1996 se convirtió en la primera selección africana ganadora del oro olímpico, no ha tenido preparativos fáciles. El técnico Samson Siasia no ha podido asegurarse la participación de sus jugadores afincados en el extranjero. Por consiguiente, ni Kelechi Iheanacho, la gran sensación del Manchester City, ni Isaac Success, del Granada, viajarán a Senegal. La tardía retirada de este último de la lista definitiva de convocados ha abierto las puertas a Victor Osimhen, ganador de la Bota de Oro en la reciente edición de la Copa Mundial Sub-17 de la FIFA, donde Nigeria defendió con éxito su título.

La disposición del propio Siasia para trasladarse con su equipo a Senegal quedó en duda poco antes del principio de la competición, cuando unos delincuentes secuestraron a su madre a punta de pistola. Aunque el técnico ha declarado que entrenará a los nigerianos, su presencia sigue en el aire.

El “Equipo de Ensueño VI”, como llaman al combinado para vincularlo a aquella selección que ganó el oro en Atlanta, tuvo además que hacer una escala de urgencia en Accra de camino a su concentración de entrenamiento en Gambia. Pese a todo, la selección nigeriana se contará entre las favoritas de la competición, que se celebrará del 28 de noviembre al 12 de diciembre, una condición que los jugadores asumen plenamente.

Taiwo Awoniyi, uno de sus tres integrantes afincados en Europa y autor de los dos goles de la victoria por 2-1 contra la RD del Congo en la última ronda de clasificación, está seguro de que su equipo hará un gran campeonato. “Se trata de trabajar con entrega y de dedicarle tiempo. Clasificarnos para los Juegos Olímpicos de Río es una obligación, porque no tendríamos ninguna excusa que dar a los nigerianos, por eso debemos darlo todo para conseguir resultados en Senegal”.

Los nigerianos pueden esperar la enconada rivalidad de Egipto, pese a que Hossam El-Badry deberá afrontar la posible ausencia de Saleh Gomaa, del Al Ahly, por lesión. Esta situación ha obligado al seleccionador a convocar a un jugador extra. “He tomado las decisiones necesarias para asegurarme de que tengamos un buen equipo”, ha declarado.

Concentración total
El seleccionador de Sudáfrica, Owen Da Gama, cuyo equipo se enfrentará a Túnez, Zambia y a la anfitriona, Senegal, en el Grupo A, ha recibido el pleno respaldo de laPremier League del país, que ha cancelado todos sus partidos durante la celebración de la competición continental, para hacer posible que los clubes liberen a los convocados. El técnico ha pedido a sus hombres que sigan el ejemplo de las Banyana Banyana, clasificadas ya para el Torneo Olímpico femenino. “Si todo va bien, nuestros jugadores pasarán a la historia como el segundo equipo sudafricano que se clasifica para los Juegos Olímpicos”.

Los aficionados zambianos confían en que sus representantes se inspiren en sus predecesores de 1988, a los que propulsó Kalusha Bwalya hasta una famosa victoria por 4-0 sobre Italia en Seúl. Fighton Simukonda ha llamado a siete jugadores que participaron en el triunfo de los Chipolopolo por el global de 3-0 en un clasificatorio para la Copa Mundial de la FIFA™ disputado a principios de este mes. Simukonda se tomó a risa las insinuaciones sobre la incapacidad de Zambia para superar la fase de grupos. “Para cuando nos encontremos allí, estaremos al cien por cien. Llegaremos hasta semifinales y no nos conformamos con menos”.